Aby właściwie wybrać system alarmowy, warto wiedzieć z jakich elementów się składa i jak działa tego rodzaju instalacja. Większość systemów alarmowych posiada centrale alarmowe, manipulatory – klawiaturę oraz szyfratora, sygnalizatory i czujniki – w tym czujniki ruchu zbicia szkła, dymu, wstrząsów, otwarcia i inne, systemy powiadamiania – moduły GSM w sieci Internet, a także system zasilaczy alarmowych. Dodatkowo stosuje się zasilacze awaryjne, dzięki którym instalacja będzie działać prawidłowo nawet w razie awarii prądu w budynku.

Ilość i rodzaj elementów, które znajdują się w systemie może zależeć od stopnia rozbudowania instalacji. Bardziej skomplikowane systemy są wyposażone w tak zwane bariery podczerwieni oraz bariery mikrofalowe. Ponadto system może zawierać elementy kontrolujące dostęp, czyli na przykład czytniki kart.

Kluczowym elementem systemu alarmowego jest centrala, której zadaniem jest zbieranie sygnałów z poszczególnych elementów systemu oraz analiza tych sygnałów. Centrala jest odpowiedzialna również za archiwizacje wszelkich sygnałów oraz wzbudzanie sygnalizatorów, gdy sygnał ma określone parametry. Sygnały mogą być wysyłane przez centralę do różnych lokalizacji – może to być placówka firmy ochroniarskiej, aparat telefoniczny czy inne wskazane urządzenie.

Aktualnie stosuje się dwa rodzaje centrali. Starszym rozwiązaniem są centrale analogowe, które są wykorzystywane w prostszych systemach alarmowych. Nowsze systemy korzystają z centrali mikroprocesorowych, które znacząco zwiększają funkcjonalność całej instalacji.